[Q&A] Invertir en el futuro solar de América Latina: ¿Cuáles son los mayores riesgos?

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La escala de utilidad del mercado de energía solar en América Latina es uno de los más grandes del mundo. Cesar Alberte Sendin, Vicepresidente Internacional de Array Technologies, Inc., habla más sobre el fuerte crecimiento de la región y los riesgos de los que los inversores pueden no ser conscientes.

América Latina fue recientemente anunciada como el mercado # 1 en el mundo para seguidores solares. ¿A qué atribuyes este crecimiento robusto?

La industria está creciendo a nivel mundial por varias razones. Primero, la energía solar fotovoltaica es ahora una de las fuentes más competitivas. En segundo lugar, la construcción de plantas solares fotovoltaicas es mucho más rápida y con riesgos casi inexistentes comparada con las fuentes de energía convencional, como el gas o el carbón. Por último, está aumentando la preocupación por el medio ambiente y la necesidad de abordar el cambio climático.

Específicamente en los países de América Latina en los que hay un mercado fuerte, sus respectivos gobiernos han establecido objetivos claros para el porcentaje de energía renovable en el mix energético y han establecido políticas que hacen viables estos objetivos. Las políticas cambian de un país a otro, algunos se han centrado más en subastas y otros en PPA privados, pero el hecho es que los reguladores definieron un marco que permitía al sector privado invertir en el desarrollo.

Con tanto crecimiento en el mercado latinoamericano, seguramente habrá riesgos. ¿Cuáles cree que son los mayores riesgos para los inversores?

El principal riesgo para los inversores es pensar que la planta es solo los paneles solares. Este es un error común. Es cierto que los paneles son el componente esencial de la planta, pero tienen un comportamiento completamente diferente que, por ejemplo, el seguidor. En cuanto a los paneles, el mantenimiento consiste básicamente en la limpieza.

El seguidor, sin embargo, es un elemento mecánico, móvil. En la fase de construcción tenemos el costo de adquisición que por supuesto debe analizarse en detalle. Pero también existe un costo de instalación que varía mucho de un seguidor a otro, y un nivel de precisión en el montaje que también es muy distinto entre diferentes seguidores.

Y luego están la operación y el mantenimiento. El seguidor va a estar moviéndose, siguiendo el sol durante 30 años.

Nuestro seguidor tiene una instalación sencilla que además no exige un alto nivel de precisión, lo que resulta en montajes rápidos y libres de errores. No requiere ningún tipo de mantenimiento preventivo y el nivel de mantenimiento correctivo es más de 130 veces inferior al de otros seguidores.

Por tanto, el mayor riesgo es no analizar correctamente el costo total de propiedad teniendo en cuenta en su modelo financiero estos puntos que acabo de mencionar tanto en lo que respecta al seguidor como para el resto de los componentes que componen la planta. Los inversores deben aplicar una buena metodología para elegir la tecnología correcta. Este es el error más común, centrarse en los paneles y no mirar más allá.

¿Dónde ve las mayores oportunidades para los inversores solares en América Latina?

Actualmente los cuatro países principales son Chile, Brasil, México y Argentina. Y dependiendo de cómo se apliquen las nuevas políticas energéticas, Colombia puede convertirse en un mercado muy importante.

En Chile, se está empezando a resolver el gran interrogante de la capacidad de transmisión. Y esto abrirá una gran oportunidad para volver a los altos niveles de desarrollo anteriores.

¿Qué es único o especial sobre el mercado latinoamericano?

Es una región bastante diversa en términos de orografía y clima. Chile por ejemplo es un país con un amplio rango de temperaturas y alturas y eso tiene importantes implicaciones en el diseño y rendimiento de la plantas.

¿Cómo maneja Array Technologies estos diferentes climas y condiciones ambientales?

Hay dos tipos de arquitecturas de seguidores: centralizadas, en las que un motor mueve un conjunto de filas, y descentralizadas, en las que las filas son independientes y todos elementos están replicados en cada fila.

En Array utilizamos una arquitectura centralizada y tenemos nuestra propia tecnología patentada. Además de mover un bloques de filas de 1 MW con un motor, empleamos un eje articulado que nos permite adaptarnos a terrenos difíciles evitando hacer movimiento de tierras, y confiamos en un sistema de protección de viento mecánico y pasivo que no necesita ningún tipo de suministro eléctrico.

Sin embargo, otras soluciones tienen sistemas complejos basados en una cadena de componentes electrónicos y baterías que presentan múltiples puntos de fallo y tienen una vida útil muy inferior a la de la planta. Y en entornos con gran variación de temperaturas, la vida útil de estos componentes se reduce significativamente.

Para poner esto en perspectiva, pensemos que una planta solar de 100 megavatios tiene aproximadamente 3.500 filas. Con un seguidor descentralizado, nos encontraríamos con más de 25.000 componentes electromecánicos – baterías, controladores , inclinómetros, antenas wi-fi … -, mientras que con Array este número está por debajo de 130 componentes. Teniendo en cuenta que la vida útil de una planta son 30 años, el ahorro de costes en mantenimiento correctivo con Array puede superar los 7 millones de dólares.

¿Por qué se deberían instalar seguidores en las plantas fotovoltaicas de gran escala?

La respuesta es el 20% de aumento de la producción de energía que se consigue cuando se instala un seguidor en lugar de estructura fija. En regiones con el suficiente nivel de insolación, como ocurre en Chile y en el resto de América Latina, la utilización de seguidores es indiscutible.

La conferencia CIREC WEEK se va a celebrar próximamente en Santiago de Chile. ¿Puedes contarnos un poco más sobre lo que esperas en este evento?

Habrá varios temas clave. El primero será la situación actual de la red eléctrica y su capacidad de transmisión, porque ese es el cuello de botella que frena los proyectos. También será una ocasión muy buena para evaluar el apetito de los inversores y el volumen de proyectos que se pueden desarrollar a corto plazo.

En el lado de la tecnología, las innovaciones en almacenamiento serán un tema candente. El almacenamiento ayudará a extender la curva de generación y eso puede ser un factor determinante para que las plantas fotovoltaicas tenga una cuota mayor del mix energético.

CIREC va a ser un gran evento en el que participaremos los actores principales de la industria; enormemente atractivo y útil para cualquiera que tenga interés en el sector de las energías renovables.

Habrá varios temas principales. El primero, obviamente, será la situación actual de la red y la capacidad de transmisión, porque ese es el cuello de botella que retiene todos los proyectos que esperan a ser instalados. Las finanzas y los inversionistas que estén dispuestos a ir a Chile y apostar por las energías renovables serán cruciales. Y finalmente, por el lado de la tecnología, el almacenamiento de energía también será un tema candente. Las baterías ayudarán a estabilizar la generación de energía proveniente de las plantas. Será un gran evento industrial.

Para obtener más información sobre el impacto de la fiabilidad del seguidor en la energía solar a gran escala en toda América Latina, descargue el informe aquí: http://www.arraytechinc.com/latam-tracker-report/

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